Ingenuity : Un vol en hélicoptère au-dessus de Mars

Le mini-hélico Ingenuity

Ingenuity : Un vol en hélicoptère au-dessus de Mars

Pour un grand pas dans l’histoire de l’humanité et du vol, le mini-hélicoptère Ingenuity n’est pas vraiment grand. Sa longueur est de 14 centimètres; avec les pieds et le rotor attachés, il ne mesure que 49 centimètres de haut. Son poids, déjà négligeable sur Terre – 1,8 kilos – se réduit encore plus sur son lieu d’habitat actuel, Mars : il n’y pèse que 680 grammes.

Ingenuity a atterri sur la planète rouge le 18 février 2021, en même temps que le rover Persévérance, qui doit collecter des échantillons de roche et fournir aux scientifiques des informations sur les conditions géologiques de Mars. Emballé dans une housse de protection, le drone avait volé en tant que passager sur le dessous du rover et y attendait patiemment sa mise en service. Le grand jour de l’hélico est arrivé le 19 avril : pour la première fois, un objet fabriqué par l’homme a survolé la surface d’une planète étrangère, à plusieurs mètres de hauteur dans la fine atmosphère martienne – pendant 40 secondes. Ce baptême du feu n’a réussi qu’après plusieurs tests et quelques problèmes de logiciel.

Entretemps, Ingenuity a effectué des vols plus nombreux et plus lointains que ce que ses développeur·euse·s avaient initialement prévu. L’hélicoptère s’éloigne d’ailleurs de plus en plus de son site d’atterrissage, effectuant des travaux de reconnaissance et prenant des photos – la plupart du temps de manière entièrement automatique. L’équipe en charge du rover Persévérance utilise ces images pour planifier les itinéraires et trouver des objets intéressants à forer. Chaque vol comporte un certain risque – il suffit que l’hélicoptère se pose mal et bascule une seule fois, et il ne pourra pas se relever.

Un tel accident pourrait certes être toléré compte tenu de l’expérience déjà acquise et du succès fondamental d’avoir amené sur Mars un dispositif capable de voler. Mais cela enfouirait littéralement une pas mal d’argent dans le sable martien. La mission de l’hélicoptère a coûté 80 millions de dollars.Vu le coût total de l’exploration martienne par Persévérance – qui s’élève à 2,4 milliards de dollars – cela ne représente pas la part du lion. Néanmoins, certain·e·s scientifiques s’interrogent sur le sens du vol martien d’Ingenuity.

Malgré sa taille raisonnable, l’hélicoptère a occupé un espace important sur le dessous du rover martien, espace qui aurait pu être occupé par d’autres instruments scientifiques. En outre, les missions de vol ne sont pas au centre des prochaines missions martiennes : il s’agit plutôt de recueillir les échantillons collectés par Persévérance et de les ramener sur Terre. Ingenuity n’y sera d’aucune utilité – et de toute façon, les conditions extrêmes et les fluctuations de température sur Mars auront d’ici là probablement eu raison de l’électronique de l’hélico.

Collage avec planète mars, calculatrice, porte-monnaie, tirelire, pot rempli de pièces de monnaie, billet de dix

Combien coûte vraiment un voyage sur Mars ?

Aucun Terrestre n’a encore posé son pied sur le sol de Mars. Les scientifiques travaillent depuis des années pour que cela change. Mais une chose est certaine : ce sera une balade très chère.